Ansiedad infantil

Terapia de la ansiedad infantil

En primer lugar, hay que distinguir entre miedos adaptativos y ansiedad infantil. Aclararemos  el término miedo evolutivo, que es algo normal en el desarrollo de los niños. Estas respuestas tienen las siguientes características:

  • La existencia de estos miedos se considera como una parte integral del desarrollo psicológico normal. El miedo aparece para indicar la presencia de un peligro.
  • La mayoría de los miedos suelen ser transitorios y no suelen interferir con el funcionamiento emocional cotidiano, desapareciendo al poco tiempo.
  • Al vivir con esto miedos y enfrentarse a ellos, el niño genera y desarrolla recursos encaminados a resolver situaciones estresantes.
  • Los miedos son reacciones ante una serie de estímulos considerados como amenazadores o peligrosos.

Los temores infantiles varían según el niño y las situaciones en que vive, pero la mayoría de los miedos son universales, comenzando aproximadamente en los primeros meses de vida y extendiéndose hasta los 18 años de edad.

Miedos evolutivos

EDAD

SITUACIONES ATEMORIZANTES

0-6 meses

Ruidos fuertes, pérdida súbita de apoyo y soporte.

7-12 meses

Miedo a extraños, a la separación de los padres, a objetos que surgen bruscamente.

1 año

Personas extrañas, separación de la padres, heridas.

2 años

Ruidos fuertes, animales, separación de los padres.

3 años

Máscaras, oscuridad, separación de los padres, animales.

4 años

Ruidos, oscuridad, separación de los padres, animales.

5 años

Lesiones corporales, ruidos, oscuridad, separación de los padres, animales.

6 años

Oscuridad, seres sobrenaturales, lesiones corporales, separación de los padres, ruidos fuertes.

7-8 años

Estar solo, seres sobrenaturales, oscuridad, lesiones físicas, hacer el ridículo.

9-12 años

Exámenes escolares, lesiones corporales, aspecto físico, truenos y relámpagos, muerte, oscuridad.

12-18 años

Temores relacionados con la autoestima personal (capacidad intelectual, aspecto físico, temor al fracaso) y con las relaciones sociales.

La diferencia fundamental entre los miedos evolutivos con respecto a los miedos desadaptativos o ansiedad infantil consistiría en que, estos últimos, interfieren de modo importante en el funcionamiento de los niños en algún área (familia, amigos, colegio…) o se manifiestan con una elevada intensidad. Así, los estudios epidemiológicos demuestran que la prevalencia de los trastornos de ansiedad en la infancia oscila entre 5,6% y 21% (Benjamín, Costello y Warren, 1990). Los trastornos de ansiedad infantil son los problemas más comunes que ocurren en niños y adolescentes.

 

Trastornos de ansiedad en la infancia y adolescencia más comunes

1) Trastorno de ansiedad por separación

En este trastorno los niños muestran una ansiedad excesiva cuando se separan del hogar o de las personas con quienes está vinculado. Los síntomas del trastorno de ansiedad por separación más relevantes son:

  • Exceso de preocupación por la salud o seguridad de sus padres
  • Miedo a que algo lo separe de las figuras significativas
  • Miedo a estar solo
  • Negativa a ir a la escuela
  • Quejas somáticas cuando se anticipa la separación
  • Angustia frente a la separación
  • Insistencia en dormir con los padres

2) Trastorno obsesivo compulsivo

Las obsesiones son pensamientos que el niño no puede apartar de su cabeza y que provocan ansiedad. Las compulsiones son las conductas que se hacen para aliviar la ansiedad o impedir que algo malo suceda, y las más frecuentes en los niños son lavado ritualizado de manos, necesidad de repetir, chequear y contar, y rituales a la hora de dormir. Algunos de los comportamientos que hacen sospechar de trastorno obsesivo compulsivo infantil son:

  • Borran sus escritos o dibujos de forma repetida
  • Repiten frases o palabras
  • Releen una y otra vez los textos escolares sin poder finalizar el estudio
  • Uso exagerado de la autohigiene
  • Manos agrietadas, secas y enrojecidas
  • No toleran que otras personas toquen sus cosas o a ellos

Existen unos rituales evolutivos que forman parte del desarrollo de los niños, que tienen mayor intensidad entre los cuatro y ocho años y que no tienen ninguna finalidad y facilitan la socialización de los niños.

3) Trastorno de ansiedad generalizada

Los niños que presentan este problema muestran una excesiva preocupación y temor a diversas situaciones de la vida cotidiana, y van cambiando los focos de preocupación de una semana para otra. Los niños con este trastorno son obedientes e inhibidos y evitan la realización de deporte por miedo a herirse. Los síntomas más característicos del trastorno de ansiedad generalizada infantil son:

  • Preocupación crónica y excesiva, difícil de controlar
  • Necesidad excesiva de ser aceptados
  • Quejas somáticas frecuentes
  • Mal humor

4) Fobia social

Los niños expresan esta ansiedad en forma de llanto, oposición, berrinches y una necesidad imperiosa de evitar la situación social. Los niños con fobia social presentan también bajo estado de ánimo, poca confianza en sus habilidades y una fuerte tendencia a ser obstinados. A diferencia de los adultos, los niños no tienen porque reconocer que el miedo es irracional. Los síntomas más específicos de la fobia social en niños son:

  • Marcado y persistente temor sobre uno o más aspectos de la relación social
  • Temor intenso a la crítica y humillación en público
  • Miedo a estar con personas diferentes a los amigos o familiares
  • Enfrentarse a situaciones sociales casi siempre provoca ansiedad

5) Fobia específica

Es uno de los problemas de ansiedad más frecuentes en los niños, y se caracterizan por la existencia de un temor exagerado e irracional a un objeto o situación determinada e interfieren de forma negativa las áreas del menor. En los niños, las fobias específicas más frecuentes son a los animales, a irse a dormir y/o la oscuridad y la fobia escolar.
A diferencia de los miedos evolutivos, las fobias específicas no desaparecen entre los seis y los ochos meses de haber aparecido.

Tratamiento de los problemas de ansiedad infantil

El objetivo de todas las técnicas que utiliza el psicólogo es disminuir la ansiedad y aumentar la competencia del niño en la situación que se asocia con la ansiedad. El tratamiento de los problemas de ansiedad infantil siempre debe basarse en una evaluación del niño/adolescente y de la familia, y con ello se decidirá el tratamiento y las técnicas a utilizar.

Las técnicas más utilizadas para el tratamiento de la ansiedad infantil se exponen a continuación:

  • Condicionamiento Clásico: se determina una jerarquía de miedos y el niño se expone a los miedos de forma gradual, se usan respuestas incompatibles con la ansiedad como la relajación, comida, entre otras.
  • Técnicas de Condicionamiento Operante, se trabaja sobre las contingencias que desencadenan o mantienen el trastorno y se busca desarrollar conductas nuevas y eliminar otras.
  • Aprendizaje por observación: se trabajan conductas de enfrentamiento a la situación de ansiedad, de un modo gradual  y progresivo para facilitar el aprendizaje.
  • Autoinstrucciones positivas: se persigue que   el niño vea por anticipado los efectos positivos de enfrentarse al miedo y reducir con ello el grado de temor al estímulo.
  • En el tratamiento para fobia social y, en ocasiones para fobia escolar, es importante entrenar al niño o adolescente en habilidades sociales.